24
Lut

Neo & Bee. Ja, leuk. Maar wat is het? | Achtergrond

Maart 2013. Enkele jaren na het uitbreken van de kredietcrisis kraakt de financiële sector nog altijd luidruchtig, terwijl er zich in een verre uithoek van de eurozone een nieuwe barst vertoont. En het is een lelijke. De drie grootste banken van Cyprus blijken enorme verliezen te hebben geleden door hevige investeringen in Griekse staatsschuld, en dreigen daardoor kopje onder te gaan. De Europese Centrale Bank moet ingrijpen. In ruil voor een bail-out ter waarde van tienmiljard dollar gaat het mediterrane eiland akkoord met het sluiten van de op een na grootste bank, de Laiki bank. Dit betekent dat rekeninghouders al hun spaartegoed van meer dan 100.000 euro verliezen, en spaarders met minder dan een ton 6,7% van “hun” geld kwijt zijn. Tevens worden er allerlei limieten op het opnemen en overmaken van tegoeden opgelegd.

Een paar maanden later, in juni, post de Engelse maar op Cyprus woonachtige Danny Brewster (alias cryptocyprus) een idee op bitcointalk.org: een bitcoinbank. Niet lang daarna, in september, blijkt het plan serieuze vormen te hebben aangenomen, en gaat er binnen bitcoin-kringen een investeringsronde van start. Nog een klein half jaar later – de Cypriotische bankencrisis ligt nog niet eens een jaar achter ons – is het plan, genaamd Neo & Bee, werkelijkheid geworden. Het bedrijf opende vandaag de deuren op het mediterrane eiland.

Ok. En wat is Neo & Bee precies?

In principe bestaat Neo & Bee uit twee verschillende (maar samenhangende) onderdelen: Neo en Bee, dus. Neo laat zich – zoals hierboven al aangegeven – het best omschrijven als een bitcoin-bank. Dit bedrijf opent vandaag een eerste afdeling in de hoofdstad van Cyprus, Nicosia, en een tweede afdeling zou spoedig moeten volgen. Hoewel het mogelijk is een bitcoin-rekening te openen bij Neo, als een soort Coinbase met een fysieke locatie, is dit eigenlijk niet de insteek van Brewster en zijn collega’s. In plaats daarvan verwachten zij dat de meeste klanten – dit kunnen zowel bedrijven zijn als “gewone mensen” – een rekening zullen openen waarop een vast bedrag in euro’s op hun naam staat.

Maar het was toch een bitcoin-bank?

Ja, maar dat is het vooral achter de schermen. Wie bij een Neo-vestiging naar binnen loopt zal – afgezien van het futuristische design – weinig verschil merken met een echte bank. Zo is het mogelijk om gewoon duizend euro aan contant geld te storten, waarna de persoonlijke rekening een tegoed van duizend euro heeft. Intern zet Neo dit bedrag echter om in bitcoins. Dus indien een bitcoin op dat moment vijfhonderd euro waard is, heeft de klant vanaf dat moment eigenlijk twee bitcoins in zijn of haar bezit. Mocht de bitcoin-koers vervolgens stijgen – bijvoorbeeld naar duizend euro per bitcoin – zal Neo een bitcoin van de rekening afhalen, zodat er nog maar een overblijft. En als de marktwaarde daalt – bijvoorbeeld naar tweehonderdvijftig euro – zal Neo de rekening juist aanvullen met twee bitcoins. Zo staat er dus altijd voor duizend euro aan bitcoin op de rekening.

En wat is Bee dan?

Bee is het betalingssysteem dat speciaal voor Neo is gemaakt, en er voor moet zorgen dat het gebruik van Bitcoin voor iedereen op het eiland gemakkelijk wordt. Vergelijkbaar met – bijvoorbeeld – Coinkite bestaat Bee in principe uit een paymentterminal voor in winkels, en speciale betaalpasjes voor consumenten. Zo kunnen Neo-rekeninghouders over het Bee-netwerk op het eiland betalen bij aangesloten winkels, zodat het benodigd aantal bitcoins van de ene naar de andere Neo-rekening kan worden overgeschreven. Zo hoeven consumenten dus niet in de weer te zijn met Bitcoin zelf, hetgeen voor veel mensen nog tamelijk ingewikkeld is, terwijl winkeliers kosten kunnen besparen op transacties: deze zijn bij Bee goedkoper dan de op het eiland aanwezige alternatieven.

Jaja. En hoe verdient Neo & Bee hier dan aan?

Neo denkt zelf op verschillende manieren te kunnen gaan verdienen. Ten eerste gaan zij er vanuit dat veel klanten “euro-balansen” aan zullen houden. Brewster denk dat dit voor Neo erg gunstig zal uitpakken, omdat hij verwacht dat de waarde van de bitcoin zal blijven stijgen; niet in de laatste plaats omdat Neo het vertrouwen in Bitcoin zelf zou moeten doen toenemen – niet alleen in Cyprus, maar wereldwijd. Op die manier hoeven ze dus steeds minder bitcoins voor hun klanten achter te houden, waardoor ze zelf winst maken.

Vergelijkbaar kunnen klanten hun tegoed bij Neo voor een bepaalde tijd vastzetten, variërend van zes maanden tot vijf jaar. Zodra deze periode er op zit kunnen zij naar keuze het vastgestelde bedrag terug te krijgen in euro’s, of in bitcoin. Indien de bitcoin onderwijl in waarde is gestegen kunnen de klanten dus beter kiezen voor de bitcoins. Hier zit dan echter wel een limiet aan: zij kunnen hooguit een vastgesteld percentage winst maken, de rest is voor Neo. Mocht de bitcoin-koers gedaald zijn kan de klant er gewoon voor kiezen het initiële bedrag in euro’s terug te krijgen. Neo neemt in dat geval het verlies op zich.

Daarnaast zijn er ook nog een aantal vaste inkomstenstromen. Vergelijkbaar met Coinbase en andere wisseldiensten zal Neo bijvoorbeeld een marge rekenen voor de koop en verkoop van bitcoins en euro’s. Tevens verdient het bedrijf aan de transactiekosten van Bee, en zullen de Bee-terminals voor winkeliers ongeveer zestien euro per maand gaan kosten. Tenslotte is Brewster van plan om in een later stadium meer Bitcoin-gerelateerde diensten aan te gaan bieden, zoals verzekeringen en internationale geldzending.

Klinkt interessant. Maar wat zijn de risico’s?

Het grootste risico is waarschijnlijk een flinke en aanhoudende koersdaling van de bitcoin. In dat geval zal Neo immers zelf bitcoins moeten gaan bijleggen om er voor te zorgen dat klanten nog altijd het aan hun verschuldigde bedrag in euro’s uitgekeerd kunnen krijgen. Dus wanneer Neo niet meer genoeg bitcoins in kas heeft, is er een probleem. Volgens Brewster zal het echter gek moeten lopen voordat dit gebeurt. Hij zegt zelf sowieso rekening te houden met een koersval vergelijkbaar met die van april 2013: een val in marktwaarde van zo’n 75% dus. Er is echter geen sprake van een vastgestelde buffer, volgens Brewster omdat zij erg flexibel willen zijn.

Daarnaast zegt Brewster samen te werken met internationale spelers op de traditionele financiële markten, om bijvoorbeeld gebruik te kunnen maken van hedge-strategieën om zodoende eventuele verliezen te beperken. Tevens heeft Neo een (naar eigen zeggen) professionele bitcoin-handelaar in het team, genaamd Thomas Brimley, die op de bitcoinmarkt aan de slag zal gaan. Hoe precies? Dat weet niemand. Brewster: “A good trader(s) will make gains under volatile conditions, irrespective of the direction of the movement. Sorry I cannot provide the exact strategies for different scenarios but doing so would be like playing poker with see through cards.”

Hm. Heeft Neo kans van slagen?

Dat is lastig in te schatten. Enerzijds lijken te omstandigheden voor een succes optimaal. Cyprus is zonder twijfel het allerhardst getroffen door de eurocrisis, en de inwoners van het eiland hebben inmiddels een diep wantrouwen gekregen jegens banken. Neo schijnt bovendien een erg succesvolle marketingcampagne achter de rug te hebben, terwijl enkele Cypriotische winkelketens zich al aan het Bee-netwerk hebben aangesloten. Ook hebben Brewster en zijn collega’s naar eigen zeggen een goede verhouding met de lokale politici, die met het oog op een (aanstaande) recessie vermoedelijk best open staan voor alternatieven. Door sommigen – zoals de rector magnificus van de universiteit van het land – wordt zelfs gesproken over een mogelijke toekomst waarin Cyprus kan uitgroeien tot een internationale Bitcoin-hub, waar Bitcoin-bedrijven zich in een Bitcoin-vriendelijk klimaat zouden moeten kunnen vestigen.

Anderzijds lijkt Neo nu ook weer niet zo veilig te zijn als dat het bedrijf zelf graag claimt. Hoewel Brewster uitdraagt dat zij voldoende rekening houden met tegenvallers, en daar zelfs op in proberen te spelen, blijft de “bitcoin-bank” behoorlijk afhankelijk van de bitcoin-markt. En die markt kan gekke dingen doen. Mocht er in de bitcoin-wereld iets onverhoopt mis gaan – goed mis gaan – zullen Cypriotische klanten waarschijnlijk wederom naar hun spaargeld kunnen fluiten.

Tevens geeft Brewster slechts beperkte openheid wat betreft risicomanagement, naar eigen zeggen dus omdat zij hun strategieën niet helemaal kunnen en willen blootgeven, omdat deze anders niet meer zouden werken. Dit betekent dus dat klanten er maar op moeten vertrouwen dat Neo de zaken in dit opzicht in orde heeft. Maarja, “vertrouwen”, dus. Was de kracht van Bitcoin – zoals uiteengezet door Satoshi Nakamoto – niet juist precies dat het vertrouwen overbodig zou maken?

Hoe dan ook is Neo & Bee een interessante testcase. Als er een plek op de wereld is waar het kan slagen, is het waarschijnlijk Cyprus. De inwoners van het eiland kunnen vanaf nu immers kiezen tussen een systeem waarvan ze weten dat het niet werkt, en een systeem dat behoorlijk experimenteel is, maar ook erg veel potentie heeft.

Als Neo & Bee een succes wordt ligt het bovendien binnen de verwachting dat het bedrijf binnen afzienbare tijd zal uitbreiden naar andere Europese lidstaten, beginnend bij Griekenland. Maar als het faalt zal het nog wel jaren kunnen duren voordat iets vergelijkbaars ergens ter wereld kan worden geprobeerd…

Door: Aaron van Wirdum (@AaronvanW)

NB: Speculeren op het succes van Neo & Bee? Dat kan op Havelock.

Share this

Leave a Comment

[an error occurred while processing this directive]